Espace: la sonde Cassini se rapprochera de l'atmosphère de Saturne

La sonde Cassini se rendra dans une zone encore vierge: l'atmosphère de la planète gazeuse Saturne. Cette mission sera la dernière de l'appareil, en orbite depuis 2004.

05 avr. 2017, 08:20
L'une des lunes de Saturne, photographiée par la sonde Cassini en 2008.

La sonde américaine Cassini, en orbite autour de Saturne depuis 2004, se prépare à amorcer des manoeuvres qui la feront plonger dans l'atmosphère de la planète gazeuse géante le 15 septembre prochain, a indiqué mardi la NASA. La zone n'a encore jamais été explorée.

 

 

Dotée de douze instruments scientifiques, la sonde effectuera le 26 avril la première descente dans l'espace 2400 kilomètres séparant Saturne de ses anneaux, a précisé l'agence spatiale américaine.

"Aucune sonde ne s'est aventurée dans cette région unique que nous allons tenter de traverser vingt-deux fois", a expliqué Thomas Zurbuchen, responsable adjoint de la direction des missions scientifiques de la NASA.

"Ce que nous apprendrons des dernières orbites de Cassini nous permettra de parfaire notre compréhension de la formation et de l'évolution des planètes géantes et des systèmes planétaires en général", a estimé le scientifique.

Océan gelé et mère de méthane

Durant sa longue mission autour de Saturne, la sonde a permis de faire d'importantes découvertes comme l'existence d'un vaste océan sous la surface glacée de la lune Enceladus ainsi que des mers de méthane liquide sur Titan, une autre lune de Saturne.

Vingt ans après son lancement et treize ans d'exploration du système saturnien, l'engin spatial n'a plus beaucoup de carburants, souligne la NASA et il fallait décider de la meilleure manière de terminer la mission.

"Cassini va faire certaines de ses observations les plus extraordinaires à la fin de sa longue vie", a prédit Linda Spilker, responsable scientifique de la mission au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena en Californie.