L'ancêtre des dinosaures ressemblait à un crocodile et non pas à une espèce de poulet à peau de lézard

C'est une découverte majeure dans l'étude des dinosaures. Jusqu'ici, les chercheurs s'étaient mis d'accord pour dire que leurs ancêtres leur ressemblaient, mais en plus petit, la taille d'un poulet. On sait désormais qu'il avait davantage l'apparence d'un crocodile à long cou et qu'il vivait il y a 245 millions d'années.

13 avr. 2017, 15:33
Les premiers os fossilisés du Teleocrater ont été découverts... en 1933. Il a fallu attendre plus de 80 ans pour savoir qui il était vraiment.

Les ancêtres des dinosaures ressemblaient à des crocodiles, révèle une étude de fossiles récemment découverts dans le sud de la Tanzanie. Cette étude est parue cette semaine dans la revue scientifique Nature.

Pendant des décennies, les scientifiques imaginaient ces ancêtres comme des dinosaures miniatures de la taille d'un poulet et se déplaçant sur deux pattes: la découverte du Teleocrater rhadinus, un carnivore ressemblant à un crocodile de 2 à 3 mètres de long avec un long cou, une queue et quatre pattes, a tout changé.

 

Première découverte en 1933

Un premier fossile avait été découvert en 1933 puis étudié dans les années 50 au Musée d'Histoire naturelle de Londres, mais le squelette était incomplet. De nouveaux spécimens retrouvés en 2015, également dans le sud de la Tanzanie, ont permis d'identifier Teleocrater comme un "chaînon manquant entre les dinosaures et l'ancêtre commun qu'ils partagent avec les crocodiles", explique Ken Angielczyk, du Field Museum à Chicago.

"Surprise, les ancêtres des dinosaures ne leur ressemblent pas du tout", relève Ken Angielczyk. "Teleocrater ressemble à un crocodile et cela nous oblige à revoir complètement ce que nous pensions de l'évolution (des dinosaures) à ses débuts", souligne-t-il .

Il y a 245 millions d'années

Teleocrater vivait il y a plus de 245 millions d'années, pendant la période du Trias. Un groupe de reptiles, les archosaurs, s'est alors divisé en deux branches, une branche oiseaux, qui a conduit aux dinosaures puis aux oiseaux et une branche crocodile. Teleocrater et ses proches sont les membres les plus anciens connus de la branche oiseaux.