Arnold Palmer, la légende du golf, s'est éteint à 87 ans

Le "King" du golf s'est éteint lundi matin à l'âge de 87 ans. Arnold Palmer a marqué cette discipline de son sourire et de ses 95 titres.
26 sept. 2016, 07:33
Arnold Palmer s'est éteint à l'âge de 83 ans.

 La légende du golf Arnold Palmer, surnommé "The King" pour avoir fait entrer, avec son imposant palmarès et sa personnalité magnétique, sa discipline dans une autre dimension dans les années 1960, est décédé à l'âge de 87 ans.

"Nous sommes attristés par l'annonce de la mort d'Arnold Palmer, le plus grand ambassadeur que le golf ait connu", a déclaré sur son compte Twitter la Fédération américaine de golf (USPGA).

"Arnold Palmer restera à jamais un champion dans tous les sens du terme (...) Le golf a changé grâce à lui et ne sera plus le même, à bien des égards, sans lui", a poursuivi l'USPGA, qui n'a pas précisé la cause de son décès.

Selon Doc Giffin, son ami et porte-parole de longue date interrogé par ESPN, Palmer est décédé peu avant une intervention chirurgicale à l'hôpital universitaire de Pittsburgh, où il était hospitalisé depuis jeudi dernier pour des problèmes cardiaques.

 

 

La première star du golf

Palmer a marqué l'histoire du golf par son palmarès où figurent 95 titres dont sept tournois du Grand Chelem, le Masters à quatre reprises (1958, 1960, 1962 et 1964), deux éditions du British Open (1961, 1962) et l'US Open 1960.

Ce fils d'un ouvrier sidérurgiste devenu intendant, puis professeur de golf sur le parcours de Latrobe, près de Pittsburgh, est le cinquième joueur le plus titré de l'histoire du circuit PGA avec ses 62 titres.

Dans les années 1960, sa rivalité avec un autre Américain Jack Nicklaus et avec le Sud-Africain Gary Player, avec qui il forme le "Big Three", contribue à la médiatisation du golf à la télévision, à l'explosion du nombre des pratiquants aux Etats-Unis et à son essor hors du marché américain.

 

 

Palmer, le beau gosse au sourire enjôleur, au jeu plein de panache, toujours fair-play, est la première star du golf, suivie dans le moindre de ses tournois par une armée de supporters, l'"Arnie's Army".

Son impact ne s'est pas limité au golf: il est le premier sportif professionnel à se doter, comme les acteurs de cinéma, d'un agent, en l'occurrence Mark McCormack, un avocat qui a créé IMG, mastodonte et référence du secteur.

Même si sa période dorée s'est limitée aux années 1960, Palmer n'a jamais abandonné le golf et la compétition: à partir des années 1980, il a pris part au Senior Tour, réservé aux légendes de la discipline, tout en faisant des incursions sur le circuit PGA pour disputer notamment son tournoi-fétiche, le Masters, où il s'est aligné pour la dernière fois en 2004 à l'âge de 75 ans.