30.07.2020, 16:17

Espace: la Nasa lance un robot mobile vers Mars pour y chercher des traces de vie

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S'il arrive intact, le robot mobile Perseverance sera le 5e rover à réussir le voyage depuis 23 ans.

En mission Lancé ce jeudi par la Nasa dans la fusée Atlas V, le rover Perseverance devra chercher des traces de vie passée sur Mars. Une fois sur la planète rouge, il tentera de faire s’envoler un hélicoptère de 1,8 kg dans l’air.

La Nasa a lancé jeudi avec succès vers Mars son robot mobile Perseverance, conçu pour découvrir des traces de vie ancienne sur la planète rouge. Le rover emporte aussi un mini-hélicoptère qui tentera le premier vol d’un appareil sur une autre planète.

 

 

Une fusée Atlas V a décollé comme prévu à 07h50 (13h50 suisses) de Cap Canaveral pour un voyage de près de sept mois et 480 millions de kilomètres. Le premier étage de la fusée s’est détaché quelques minutes plus tard, avant une deuxième poussée, depuis l’orbite terrestre, qui a propulsé Perseverance sur sa trajectoire en direction de Mars.

«C’est vraiment fantastique d’être parti après tout le travail abattu par cette équipe», s’est félicité après le lancement Bobby Braun, un dirigeant de l’agence spatiale américaine.

C’est vraiment fantastique d’être parti après tout le travail abattu par cette équipe.
Bobby Braun, un dirigeant de la NASA

«Nous sommes habitués à réaliser des choses exceptionnelles dans les conditions les plus difficiles et c’est encore une fois le cas», avait déclaré peu avant le chef de la Nasa Jim Bridenstine alors que les Etats-Unis font face à une nouvelle flambée de Covid-19.

Cinquième rover

S’il arrive intact, le 18 février 2021, Perseverance sera seulement le cinquième rover à réussir le voyage depuis 1997. Tous jusqu’ici sont Américains, mais la Chine a lancé la semaine dernière son premier rover martien, qui devrait arriver en mai 2021.

Mars pourrait donc avoir l’an prochain trois rovers en activité, avec l’Américain Curiosity, qui a parcouru 23 km sur la planète rouge depuis 2012.

 

 

Le nouveau rover, construit au mythique Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, est une version améliorée de Curiosity: ses six roues sont plus robustes, il est plus rapide, plus intelligent et peut s’auto-piloter sur 200 mètres par jour.

Grand comme un 4x4 (trois mètres de long), il pèse une tonne, dispose de 19 caméras et deux micros, qui pourraient être les premiers à enregistrer du son martien. Son bras robotique mesure deux mètres. Un générateur au plutonium rechargera ses batteries.

Un hélicoptère à bord

Une fois à bon port, la Nasa tentera de faire s’envoler l’hélicoptère Ingenuity, 1,8 kg, dans l’air très fin de Mars, dense comme 1% de l’atmosphère terrestre. Le but est de prouver la faisabilité du concept.

La Nasa est très intéressée par l’exploration planétaire par les airs, car les rovers ne peuvent parcourir que quelques dizaines de kilomètres dans leur vie et sont vulnérables aux dunes de sables et autres reliefs, même si Perseverance pourra monter des obstacles hauts de 40 cm. Un premier drone volant (Dragonfly) sera envoyé en 2026 sur Titan, la plus grande lune de Saturne.

Traces de vie

La mission principale de Perseverance sera de chercher des traces de vie passée sur Mars. Les scientifiques pensent avoir de bonnes preuves qu’il y a plus de trois milliards d’années, la planète était plus chaude et couverte de rivières et de lacs.

 

 

Des ingrédients qui ont fait naître, au moins sur Terre, des microbes… Avant que la planète rouge ne devienne froide et sèche, pour une raison qui échappe encore aux planétologues.

Autre première: Perseverance prélèvera une trentaine d’échantillons de roches dans des tubes, qu’une future mission américano-européenne récupérera pour qu’ils soient rapportés sur Terre, au plus tôt en 2031.

Nous cherchons vraisemblablement une forme de vie très primitive.
Ken Farley, scientifique du projet à l’université Caltech

La preuve indiscutable de vie passée sur Mars ne sera très probablement pas confirmée, si elle existe, avant l’analyse de ces échantillons la décennie prochaine, a dit mardi l’Américano-Suisse Thomas Zurbuchen, chef scientifique de la Nasa.

«Nous cherchons vraisemblablement une forme de vie très primitive, pas des formes avancées comme des ossements ou des fossiles de fougères», a expliqué Ken Farley, scientifique du projet à l’université Caltech.

ATS

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